German for Music Lovers

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Present Perfect Tense

This tense is also known as the Compound Past, the Perfect, and the Conversational Past. This tense is most commonly used in conversation.

It is compound, that is, made of two parts, a helping verb and a participle.

  • Ich habe geschlafen.
    I have slept.
  • Ich habe studiert.
    I have studied.
  • Ich bin gereist.
    I have travelled.
Like English, some verbs form the participles in a regular manner ("weak" verbs).

"Weak" verbs form the participle by adding "ge-" to the front of the stem, and "-t" to the end.

  • Ich habe das gemacht.
    I did that.
  • Hast du das gesagt?
    Did you say that?
  • Vater ist schon nach Kanada gereist.
    Father already travelled to Canada.
  • Wir haben dich gesucht.
    We looked for you.
  • Habt ihr lange in der alten Wohnung gewohnt?
    Did you-all live in the old apartment for a long time?
  • Wie oft haben sie uns geküßt?
    How often did they kiss us?

Other verbs are irregular ("strong" verbs). The participles of "strong" verbs must be memorized,
but they usually begin with "ge-" and end with "-en."

  • gehen to go, ist gegangen, has gone, went
    Ich bin früh ins Bett gegangen.
    I went to bed early.
  • finden, gefunden to find, found
    Kristine hat die Telefunnummer nicht gefunden.
    Kristine didn't find the telephone number.
  • trinken, getrunken to drink, drunk
    Hans hat auf der Party nur ein Bier getrunken.
    Hans drank just one beer at the party.
  • bleiben, ist geblieben to stay, stayed
    Gestern sind Alfred und Monika zu Hause geblieben.
    Alfred and Monika stayed home yesterday.

Unlike English, in German the helping verb can be "sein" as well as "haben."

While most verbs use "haben," verbs indicating motion or a change in condition use "sein."

  • Wann bist du geboren?
    When were you born?
  • Es ist schon kälter geworden.
    It's gotten colder already.
  • Ich bin heute Morgen spät aufgewacht, weil ich gestern Abend so spät eingeschlafen bin.
    I woke up late this morning because I fell asleep so late last night.
  • Die Kinder sind schon in die Schule gegangen.
    The children already went to school.
  • Fritz ist für deinen Geburtstag gekommen!
    Fritz came for your birthday!

Other verbs using "sein"

  • bleiben, ist geblieben, to stay, remain
    Bist du gestern zu Hause geblieben? -- Nein, samstags bleibe ich nicht zu Hause.
    Did you stay at home yesterday? -- No, on Saturday I don't stay at home.
  • passieren, ist passiert, to happen geschehen, ist geschehen to happen
    Was ist dir passiert? Was ist hier geschehen?
    What happened to you? What happened here?
This chart below shows the principal parts of some basic verbs.
"Principal parts" (Verbteile) are the variations you need to know to use a verb in different tenses.
The principal parts are the infinitive, the present-tense form (if it is irregular), the stem form of the simple past, the auxiliary verb (if it is "sein"), and the participle. If the auxiliary verb is not shown, it is "haben."
The simple past tense of haben, sein, and the modals is in the chart because it is more commonly used in conversation than the compound past form.

For other verbs, conversational past tense is the perfect tense, while the simple past is used for narration.

Read through the chart to learn to express past events in conversation.
Read the examples ALOUD. Then practice the verbs with the exercises.

The Past Tense in Conversation:
Simple Past and Present Perfect Tenses



Principal parts of verbs: Verbteile

infinitive irregular present simple past (sein) participle
to be is was has been
sein ist war ist gewesen
sein (ist), war, ist gewesen

Beispiele

Examples

Übersetzungen

Translations

Wichtiges

Important notes

Auxiliary (helping) verbs
  1. sein (ist), war, ist gewesen to be
  2. haben (hat), hatte, gehabt to have
  3. werden, wird, wurde, ist geworden to become
  1. Ich war hier.
  2. Ich hatte Zeit.
  3. Ich bin älter geworden.
  1. I was here.
  2. I had time.
  3. I got older.
These verbs are important, because they are used as auxiliary (helping) verbs. They are irregular in the present tense as well as in other tenses, so spend some time practicing them.
Modals
  1. können (kann), konnte, gekonnt to be able to, can
  2. wollen (will), wollte, gewollt to want to
  1. Konntest du kommen?--
    Nein, ich habe nicht gekonnt.
  2. Wolltest du das kaufen?--Nein, das habe ich nicht gewollt.
  1. Could you come? -- No, I couldn't.
  2. Did you want to buy that? -- No, I didn't want to.
These verbs are modals. They are irregular. Modals lose their umlauts in the simple past & participle forms.
Regular (Weak) Verbs
  1. machen to make, to do
  2. reisen, ist gereist to travel
  3. kochen to cook
  4. sagen to say, to tell
  5. arbeiten to work
  6. spielen to play
  1. Was hat er gemacht?
  2. Max ist nach Kanada gereist.
  3. Mutter hat gute Suppe gekocht.
  4. Das hat er mir heute gesagt.
  5. Chris hat viel gearbeitet.
  6. Er hat lange am Computer gespielt.
  1. What did he do? make?
  2. Max travelled to Canada.
  3. Mother made good soup.
  4. He told me that today.
  5. Chris worked a lot.
  6. He played for a long time at the computer.

These are regular verbs. Form the participle by adding "ge-" to the front of the stem and "-t" to the end.

Regular participle:

ge-+ (stem) +-t

Infinitives ending in -ieren
  1. studieren, studiert to study
  2. passieren, ist passiert to happen
  3. renovieren, renoviert to renovate
  1. Wir haben für das Examen studiert.
  2. Was ist gestern passiert?
  3. Schmidts haben das ganze Haus renoviert.
  1. We studied for the exam.
  2. What happened yesterday?
  3. The Schmidts renovated the entire house.

Verbs ending in "-ieren" don't take "ge-" in the participle.

Regular -ieren verb:
-ieren --> -iert
no ge-

Irregular Weak (Mixed) Verbs
  1. kennen, kannte, gekannt to be familiar with, acquainted with
  2. wissen (weiß), wußte, gewußt to know
  3. denken, dachte, gedacht to think
  4. bringen, brachte, gebracht to bring
  1. Wir haben sie nicht lange gekannt.
  2. Den Nachnamen haben wir nicht gewußt.
  3. Was hat Vater davon gedacht?
  4. Die Frauen haben Essen gebracht.
  1. We didn't know them long.
  2. We didn't know their last name.
  3. What did Father think of that?
  4. The women brought food.
Most weak verbs are regular, but there are a few irregular weak verbs, like these. There are changes to the verb stem as in the irregular verbs, but the participle uses the ge- (s) -t pattern of weak verbs.
Irregular (Strong) Verbs
  1. essen (ißt), aß, gegessen to eat
  2. trinken, trank, getrunken to drink
  3. nehmen (nimmt), nahm, genommen to take
  4. schlafen (schläft), schlief, geschlafen to sleep
  5. geben (gibt), gab, gegeben to give
  6. lesen (liest), las, gelesen to read
  1. Habt ihr schon gegessen?
  2. Ihr habt zuviel Kaffee getrunken.
  3. Habt ihr eure Vitamintabletten genommen?
  4. Habt ihr gut geschlafen?
  5. Was habt ihr Kinder eurer Mutter zum Geburtstag gegeben?
  6. Ihr habt doch die Harry Potter Bücher schon gelesen.
  1. Did you folks already eat?
  2. You-all have drunk too much coffee.
  3. Did you guys take your vitamins?
  4. Did you-all sleep well?
  5. What did you kids give your mother for her birthday?
  6. You have of course read the Harry Potter books already.

These are strong verbs.
Many are
irregular in the present tense as well.

Most irregular participles:

ge- +(changed stem) + -en

Verbs using the auxiliary "sein" instead of "haben"
  1. gehen, ging, ist gegangen to go
  2. fahren (fährt), fuhr, ist gefahren to go, to drive
  3. laufen (läuft), lief, ist gelaufen to run
  4. kommen, kam, ist gekommen to come
  5. reisen, ist gereist to travel
  1. Ich bin ins Bett gegangen.
  2. Ingrid ist nach Hause gefahren.
  3. Die Kunden sind schnell ins Geschäft gelaufen.
  4. Bist du heute gekommen?
  5. Wann seid ihr nach Afrika gereist?
  1. I went to bed
  2. Ingrid went home.
  3. The customers ran quickly into the store.
  4. Did you come today?
  5. When did you-all travel to Africa?
These verbs, both strong and weak, denote a change of location. They form the conversational past with "sein."
  1. werden (wird), wurde, ist geworden to become
  2. wachsen (wächst), wuchs, ist gewachsen to grow
  3. einschlafen (schläft ein), schlief ein, ist eingeschlafen to fall asleep
  4. sterben (stirbt), starb, ist gestorben to die
  1. Mein Sohn ist Arzt geworden.
  2. Wie groß das Kind gewachsen ist!
  3. Ich bin wieder in der Klasse eingeschlafen!
  4. Viele Menschen sind in dem Unfall gestorben.
  1. My son became a doctor.
  2. How big the child has grown!
  3. I fell asleep in class again!
  4. Many people died in the accident.
These verbs denote a change in condition. They form the conversational past with "sein."
Verbs with Separable Prefixes
  1. ausschalten, ausgeschaltet to turn off
  2. aufhören, aufgehört to stop, cease
  3. einladen (lädt ein), lud ein, eingeladen to invite
  4. mitmachen, mitgemacht to participate
  5. zurückkommen, kam zurück, ist zurückgekommen to come back, return
  6. ausgeben (gibt aus), gab aus, ausgegeben to spend (money)
  1. Man hat das Licht schon ausgeschaltet.
  2. Ich habe schon vielmal mit dem Rauchen aufgehört.
  3. Frau Mueller hat uns oft eingeladen.
  4. Wie oft habt ihr beim Spiel mitgemacht?
  5. Wann ist Vater zurückgekommen?
  6. Wieviel hat der Student für Bücher ausgegeben?
  1. Someone already turned off the light.
  2. I already quit smoking several times.
  3. Ms. Mueller often invited us.
  4. How often have you-all participated in the game?
  5. When did Father come back?
  6. How much did the student spend on books?
These verbs have a separable prefix. They form the participle by adding either a "-t" or "-en" to the end of the stem, depending on whether they are weak or strong, and by adding a "ge-" to the front of the stem, in between the separable prefix and the main verb.
Verbs with Inseparable Prefixes
  1. bekommen, bekam, hat bekommen to get, receive, obtain
  2. entdecken, entdeckt to discover
  3. gehören, gehört to belong to
  4. verbringen, verbrachte, verbracht to spend (time)
  5. zerstören, zerstört to destroy
  1. Ich habe eine Eins in Mathe bekommen!
  2. Christopher Columbus hat Amerika entdeckt.
  3. Das Haus hat meinen Großeltern gehört.
  4. Wir haben den Sommer bei ihnen verbracht.
  5. Diese Lüge hat unser Vertrauen zerstört.
  1. I got an A in math!
  2. Christopher Columbus discovered America.
  3. The house belonged to my grandparents.
  4. We spent the summer with them.
  5. This lie destroyed our trust.
NO ge-
These verbs begin with an inseparable prefix (
be-, emp-, ent-, er-, ge-, ver-, zer). The participles do not add "ge-" to the front of the stem.

Übung: Partizipien mit untrennbaren Präfixen
Exercise with Participles with Inseparable Prefixes
Usage of the present perfect in English and German: they're not the same.

Although the structures appear similar (helping verb + participle), the present perfect tense functions differently in German and English. In German, it refers to the past, to something that is over and done with. It's the past tense used in conversation. For this reason, the best translation is often the simple past tense in English, and not the present perfect.

The present perfect tense in English refers to events that started in the past and continue into the present. If something is true in the present, German employs the present tense. To indicate it started in the past, German uses a time expression such as "schon," "schon seit" or "seit." Look at the examples below to see how this works.

Action started in the past and
continues into the present:
German: present tense +
schon, schon seit, seit
English: present perfect (progressive) tense
Verbal action in the past, over and done with:
German (in conversation): present perfect tense
English: simple past tense

Ich studiere Deutsch schon einige Jahre.
I have studied German for several years.

Wir wohnen seit dem Jahre 1990 in diesem Haus.
We have lived in this house since 1990.

Wie lange wartest du schon auf den Brief? -- Ich warte schon seit zwei Wochen.
How long have you been waiting for the letter? -- I've waited for two weeks.

Ich habe Spanisch in der Oberschule gelernt, aber jetzt lerne ich Deutsch.
I studied Spanish in high school, but now I'm learning German.

Wir haben seit 1990 in dem Haus gewohnt, und sind 2006 ausgezogen.
We lived in the house since 1990 and moved out in 2006.

Wie lange hast du auf den Brief gewartet? -- Ich habe zwei Wochen gewartet; dann ist er gestern angekommen.
How long did you wait for the letter? -- I waited for two weeks; then it arrived yesterday.

 

Übungen Exercises

  1. Match present tense & participle forms.
  2. Decide when to use "sein" and "haben.".
  3. Two exercises practice participles with ja or nein questions, good partner-exercises.
  4. Change sentences from present to perfect tense. 
  5. Übung: Partizipien mit untrennbaren Präfixen
    Exercise with Participles with Inseparable Prefixes

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©A. Campitelli; Greensboro, NC 1999-2008

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